Les Willy Jeep est une icône américaine et a joué un rôle déterminant dans la victoire de la Seconde Guerre mondiale. Mais il y a une rumeur selon laquelle il a échoué son premier test, manquant presque toutes les spécifications nommées par l’armée pour son 4WD léger. Vous voyez, l’armée espérait un petit véhicule avec un rayon de braquage serré qui pourrait être largué via un planeur. Cela aurait ressemblé beaucoup plus à un véhicule côte à côte moderne et Détroit n’avait pas la technologie nécessaire pour produire en masse en 1940. Mais en 1951, un pilote, pilote de course et ingénieur autodidacte nommé Ben F. Gregory a construit ce que Détroit n’a pas pu construire : un prototype de Jeep de 1 700 livres appelé Mighty Mite. Et l’USMC l’a acheté sur place.

    L’échec de la Jeep Willys

    Des réacteurs roulant dans un véhicule Willys Jeep vert foncé à travers les bois.
    Quad à usage général Willy « Jeep » de 1941 | DeAgostini via Getty Images

    Il est même difficile d’écrire ce titre car, à bien des égards, la Jeep Willys a été un énorme succès. Ce véhicule 4 roues motrices de « reconnaissance légère » d’un quart de tonne était agile et performant. Ford et Kaiser en ont construit tellement que l’ensemble de l’armée alliée a pu suivre la retraite ultra-rapide (capable de Blitzkrieg) de l’armée allemande à travers l’Europe. Mais le plan initial de l’armée était un peu différent.

    L’armée souhaitait un véhicule agile et léger pour parcourir ce qui restait des routes européennes. Mais ils ont initialement demandé à Detroit de construire quelque chose de moins de 2 000 livres afin de pouvoir le charger sur les planeurs qu’ils ont utilisés pour l’invasion de la Normandie.

    Alors que la guerre en Europe était imminente, les puissances de Détroit n’étaient pas en concurrence pour le contrat. Au lieu de cela, ils ont collaboré. Mais même avec Ford et Kaiser combinant leurs capacités d’ingénierie, ils ne parvenaient pas à comprendre comment produire en masse un si petit tout-terrain. Au lieu de cela, la société Willys-Overland a présenté à l’armée un « Quad » polyvalent de 2 400 livres. Le reste, comme on dit, appartient à l’histoire.

    Découvrez le Mighty Mite M422

    Ben F. Gregory était un pilote automobile originaire du Missouri. Il était également un ingénieur autodidacte qui a expérimenté des modèles de voitures à traction avant avant la Seconde Guerre mondiale. Il est également devenu pilote. Mais après s’être remis d’un accident de 1942, il a plutôt travaillé comme inspecteur d’avions.

    Après la Seconde Guerre mondiale, Gregory a relevé le défi de construire une Jeep si légère qu’un hélicoptère militaire pourrait la transporter par avion dans les zones de combat. Le résultat ne ressemblait à rien d’autre. Cela ressemblait à une Jeep à carrosserie en aluminium raccourcie à un empattement de 71 pouces. C’était également le premier véhicule militaire doté d’une suspension indépendante avant et arrière, de différentiels limités et de freins intérieurs. Gregory a économisé du poids grâce à un moteur à quatre cylindres à plat emprunté à la Porsche 356. Il a même conçu les rails de châssis canalisés du véhicule pour qu’ils servent également de tuyaux d’échappement afin de réduire le nombre de pièces.

    Mini Jeep Mighty Mite vert olive garée dans un champ.
    Jeep M422A « Puissant Mite » | WikiMedia Commons

    En 1951, Gregory a montré la mini Jeep fonctionnelle à l’USMC, et son comité d’équipement a commandé 10 véhicules d’essai en août de la même année. Les investisseurs de Gregory ont formé la Mid-America Research Corporation (MARCO) pour produire le véhicule. MARCO a embauché l’équipe de conception de la Willys Jeep originale et a forcé Gregory à quitter l’entreprise.

    Le Mighty Mite a pris une décennie de trop

    Jeep militaire compacte Mighty Mite légère et vert foncé garée dans un champ lors d'un salon automobile.
    1961 AMC M422A1 Puissant Acarien | Wikimédia Commons

    MARCO a construit des Jeeps d’essai et les a envoyées à l’USMC, qui a finalement commandé des milliers d’unités. Mais pas avant une décennie de va-et-vient, au cours de laquelle MARCO a modifié plusieurs aspects de la conception.

    L’armée a demandé à Marco de passer à une centrale électrique de conception américaine. L’American Motor Company (AMC) a décidé que le Mighty Mite constituait une bonne utilisation de son moteur V4 existant et serait parfait pour une usine qu’elle avait acquise lors de l’achat d’Hudson. En conséquence, AMC a entièrement repris le projet en main.

    Le Mighty Mite (devenant finalement le M422) est livré avec plusieurs fonctionnalités uniques. Il y avait des tubas pour passer l’eau à gué. Et ses ingénieurs ont même développé d’énormes sacs de flottaison que les soldats pouvaient rapidement remplir depuis son tuyau d’échappement pour le rendre amphibie. Mais une autre avancée dans la technologie militaire a condamné le projet à jamais.

    Le poids de 1 700 livres du Mighty Mite était critique si l’USMC voulait le larguer avec son hélicoptère Sikorsky H-19. Mais au cours de la décennie de développement du Mighty Mite, l’USMC a opté pour l’UH-1 « Huey », qui pouvait transporter 1,5 fois plus. À mi-production, les concepteurs du Mighty Mite ont lancé une variante à empattement de 71 pouces (le M4222A1), dans l’espoir de rivaliser avec la Jeep ordinaire. Mais le coût élevé du Mighty Mite l’a voué à l’échec, et l’USMC n’a acheté que 4 000 unités à AMC avant qu’AMC n’annule la production.

    Même si MARCO et Gregory ont été laissés pour compte par l’échec du projet, AMC a finalement obtenu sa Jeep. AMC a acheté Jeep en 1970 et a repris la production de CJ jusqu’à sa fusion avec Chrysler Corporation 15 ans plus tard.

    Ensuite, découvrez si Jeep porte le nom d’un personnage de dessin animé, ou regardez le tout-terrain Mighty Mite dans la vidéo ci-dessous :

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