“Je pense que nous devons sortir et pousser.”

    J’ai appuyé mon front contre le bus fenêtre. De la neige et de la boue jaillissaient sous les pneus arrière qui patinaient. Nous étions définitivement coincés, sur une route incroyablement haute à travers l’Himalaya indien. Les énormes camions de l’armée qui attendaient notre petit bus se mirent à klaxonner. Mais nos pneus ont tourné plus vite.

    Un par un, nous avons fermé nos vestes et sommes descendus du bus. Nous nous tenions tous les quatorze au pare-chocs ou sur les côtés du bus. J’ai décidé que le cadre du rétroviseur côté conducteur était suffisamment solide et j’ai enroulé mes mains autour de lui. J’ai compté à rebours : « Un, deux, trois » et tandis que le conducteur roulait à nouveau, nous avons poussé. Le bus a basculé en avant, puis est revenu dans les ornières que ses pneus avaient creusées, puis encore en avant.

    Les roues se sont accrochées. Le bus montait si lentement que nous pouvions grimper à côté et continuer à pousser. Il a pris de l’ampleur et a finalement pris de l’avance. Alors que je lâchais prise et m’éloignais, j’ai regardé par la fenêtre du conducteur. Le vieil homme dans sa doudoune rapiécée sciait la roue en arrière et en quatrième pour trouver de la traction.

    J’ai quitté la route. Le convoi de l’armée indienne qui nous suivait a atteint le sommet du col, à trente pieds au-dessus de nous. J’ai regardé mes amis et j’ai réalisé que nous étions tous couverts de boue et de neige fondante. Nous nous sommes montrés du doigt, avons ri et avons marché le reste du chemin jusqu’au sommet du col de Khardang La au Ladakh, en Inde.

    Le sommet de la route traversait un passage étroit entre des montagnes encore plus hautes. La route était bordée de voitures et de camions garés. Un panneau orange vif marquait le point culminant : « 18 380 pieds. La route carrossable la plus haute du monde. Pas étonnant que j’aie eu mal à la tête !

    Panneau orange vif pour le
    Panneau de passage de Khardung La | Henry Cesari via MotorBiscuit

    Près du panneau se trouvait une boutique de cadeaux. Mais la plupart des voyageurs le longèrent et remontèrent une berge escarpée et enneigée jusqu’au sanctuaire au-dessus de la route. Jusque dans les années 1950, le Ladakh faisait partie du Tibet et de nombreux habitants sont encore bouddhistes tibétains. Ils croient que les esprits vivent au sommet des cols de montagne, alors lorsqu’ils voyagent, ils s’arrêtent pour prier. Le sanctuaire était orné de drapeaux de prière aux couleurs vives s’étendant au-dessus de la route.

    Nous étions un groupe de touristes et d’étudiants qui avaient loué un petit bus avec des chaînes et un chauffeur qui avait promis de nous conduire à travers les montagnes. Le col relie la capitale du Ladakh, Leh, à la vallée isolée de la Nubra. À l’époque, la route était à sens unique, changeant de direction chaque jour, nous avions prévu de passer trois nuits dans des fermes de la vallée rurale avant de repartir. Les prévisions météorologiques étaient claires lorsque nous avons quitté Leh, mais à mi-chemin du col, nous avons roulé dans une épaisse tempête de neige et près du sommet, notre bus est finalement resté coincé.

    Les voyageurs grimpent jusqu'à un temple à flanc de colline.
    Temple de Khardung La | Mrinal Pal via iStockPhoto

    Notre bus nous attendait juste au-dessus de la crête du col et garé face à la descente. Nous sommes retombés sur nos sièges, essoufflés par la courte marche à une altitude aussi élevée. Le moteur a démarré en grondant et nous avons continué la descente, effectuant des virages à près de 180 degrés après l’autre. Combiné avec le mal de l’altitude, j’avais l’impression que j’allais vomir en quelques minutes. Ensuite, nous avons rattrapé le convoi de l’armée et avons passé le reste du trajet dans un nuage de fumée de diesel fuligineuse. Inutile de dire que j’étais plutôt excité de descendre du bus lorsque nous avons atteint la vallée verdoyante en contrebas.

    Imaginez ma surprise lorsque j’ai plus tard regardé le col le plus haut du monde et découvert que Kardung La se trouvait à seulement 17 582 pieds au-dessus du niveau de la mer ! Je ne sais pas si le faux panneau a été installé par le propriétaire de la boutique de cadeaux ou s’il s’agissait simplement d’une conversion inexacte des compteurs. Je vais vous le dire, Khardang La s’est senti à un million de kilomètres lorsque j’ai poussé un bus dessus. Mais il s’avère que le col le plus haut du monde est Umling La, également au Ladakh. Khardung La arrive au numéro 11, mais je le recommanderais quand même juste pour voir l’incroyable vallée de la Nubra.

    Voici comment se cumulent les passes les plus élevées :

    1. Umling La Pass. Ladakh Inde – 19 300 pieds
    2. Route vers Uturuncu Potosi. Bolivie – 18 953 pieds
    3. Dungri La. Uttarakhand, Inde – 18 406 pieds
    4. Marsimik La. Ladakh, Inde – 18 313 pieds
    5. Semo La. Tibet central – 18 258 pieds

    Découvrez ensuite l’incroyable histoire de la façon dont une Suzuki Jimny de 1986 a battu le record du monde Guinness de la plus haute altitude atteinte par un véhicule tout-terrain, ou regardez deux motocyclistes essayer de naviguer à Khardang La pendant une tempête de neige dans la vidéo ci-dessous :

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